Nuevas cepas de cultivos básicos aportan vitaminas esenciales

Millones de personas en todo el mundo apenas tienen comida suficiente para sobrevivir. Muchos millones más pueden tener suficiente para evitar el hambre, pero sus dietas carecen de micronutrientes: vitaminas y minerales esenciales. Eso puede hacerlos vulnerables a infecciones, huesos o músculos débiles y problemas de visión o salud mental.

Al desarrollar versiones enriquecidas de cultivos básicos, los investigadores tienen como objetivo producir alimentos que puedan cumplir con los requisitos nutricionales para una dieta saludable.

«Necesitamos una agricultura sostenible para alimentar a la población en crecimiento con los nutrientes adecuados, además de las calorías suficientes», dijo el Dr. Swati Puranik, del Instituto de Ciencias Biológicas, Ambientales y Rurales de la Universidad de Aberystwyth en el Reino Unido.

Su objetivo es desarrollar mijo dedo rico en calcio, un alimento básico para millones de personas en todo el mundo, incluidas algunas de las más pobres de Asia y África. El cereal resistente crece en áreas de escasas precipitaciones donde fallarían muchos otros granos.

Utilizando germoplasma de mijo dedo, la Dra. Puranik ha identificado más de un millón de variaciones genéticas, conocidas como marcadores de polimorfismo de un solo nucleótido, que está evaluando para ver si están relacionadas con un mayor contenido de calcio.

También está verificando los marcadores en busca de correlaciones con el hierro y el zinc, así como con compuestos ‘antinutrientes’ como el fitato y el oxalato, que interfieren con la absorción y el uso de micronutrientes por parte del cuerpo.

Cuando los marcadores indican niveles más altos de micronutrientes, la Dra. Puranik y sus colaboradores en Kenia e India tienen como objetivo utilizar el mejoramiento genómico convencional para obtener variedades de mijo dedo que contengan niveles más altos de calcio y vitaminas, sin utilizar ingeniería genética.

También está evaluando si su investigación puede ayudar a mejorar el arroz y el trigo.

Los suplementos de vitaminas y minerales pueden ayudar a superar las deficiencias dietéticas, pero el Dr. Puranik cree que mejorar la nutrición directamente desde el campo del agricultor puede tener el mayor impacto.

«El desarrollo de cultivos alimentarios mejorados tiene beneficios para los agricultores y sus familias, tanto económicos como nutricionales», dijo. «Y, en última instancia, estos productos ricos en calcio deberían tener un impacto en la reducción de las tasas de osteoporosis y desnutrición de calcio en niños o mujeres embarazadas y lactantes».

Su proyecto financiado con fondos europeos, CaMILLET, se centra en los métodos de reproducción convencionales, pero otras investigaciones han demostrado el gran potencial de la modificación genética para mejorar la calidad nutricional de los cultivos alimentarios.

El profesor Paul Christou, del Departamento de Cultivos y Ciencias Forestales y del Centro Agrotecnico de la Universidad de Lleida en España, ha modificado genéticamente maíz y arroz para potenciar la vitamina A, el ácido fólico y la vitamina C, junto con un amplio espectro de micronutrientes esenciales.

Él ve valor en el mejoramiento convencional para desarrollar variedades de cultivos fortificados, pero cree que la ingeniería genética es la única forma actual de producir un cultivo básico que cumpla con las cantidades diarias recomendadas de vitaminas y minerales simultáneamente.

«En mi opinión, para tener éxito en los programas de biofortificación, es necesario abordar las deficiencias de micronutrientes de la manera más completa posible», dijo el Prof. Christou.

Las variedades de maíz modificadas genéticamente desarrolladas en el proyecto BIOFORCE del profesor Christou, financiado por el Consejo Europeo de Investigación de la UE, tienen más micronutrientes y una mayor resistencia a las plagas de insectos y malezas parásitas.

La investigación incluso ha abierto la posibilidad de reducir la absorción de minerales o elementos indeseables por los cultivos de cereales, como el cadmio, un metal pesado que puede obstaculizar el desarrollo del cerebro en los niños.

«Estamos buscando tecnologías muy disruptivas, en el sentido positivo de que podemos tener un cultivo básico, como el maíz, el arroz, etc., que puede aportar todas las vitaminas y minerales esenciales», dijo.

En el seguimiento de BIOFORCE, el Prof. Christou recibió financiación del ERC para un nuevo proyecto, MULTINUTRIENT MAIZE, para evaluar las perspectivas de transferencia de cultivos modificados a países en desarrollo por motivos humanitarios.

Las variedades de cereales genéticamente modificadas (GM) podrían tener un gran impacto si se aceptan. Pero el profesor Christou reconoce que no todo el mundo es receptivo a los alimentos transgénicos, incluso cuando pueden mejorar la nutrición de cientos de millones de personas.

«Hay pocas barreras científicas que superar, pero incluso si se superan todas las barreras regulatorias, existen barreras políticas que impiden que estos cultivos hagan la transición del laboratorio a las personas en los países en desarrollo que los necesitan», dijo.

La falta de datos precisos también obstaculiza los esfuerzos para superar la desnutrición, la desnutrición y las deficiencias dietéticas en los países en desarrollo, dice el Dr. Jacques Berger, director de investigación del Instituto Francés de Investigación para el Desarrollo.

Esto dificulta que los investigadores y los funcionarios de salud pública identifiquen la naturaleza y el alcance de las deficiencias de micronutrientes.

«Es tan importante diagnosticar la causa del problema como prescribir la solución correcta», dijo el Dr. Berger, que vive en Tailandia.

Anteriormente, fue coordinador científico de SMILING, un proyecto de coordinación financiado por la UE para abordar las deficiencias de micronutrientes en cinco países asiáticos: Camboya, Indonesia, Laos, Tailandia y Vietnam.

“El análisis de los alimentos consumidos en cada país mostró que en cada caso no cubrían las necesidades de micronutrientes de la población”, dijo. De particular preocupación fueron el hierro, el zinc y el yodo.

Pero la investigación SMILING también mostró que cualquier acción debe adaptarse a las condiciones del país afectado.

La investigación en Camboya, por ejemplo, encontró que la mayoría de los casos de anemia en mujeres y niños no estaban relacionados con la deficiencia de hierro, sino con otros problemas nutricionales y anquilostomas parásitos. Por lo que los suplementos dietéticos de hierro no mejorarían su salud y podrían causar otros problemas.

Y aunque los suplementos pueden ser útiles para superar algunas deficiencias, el Dr. Berger dijo que también favoreció los esfuerzos para mejorar la nutrición en los alimentos básicos. Eso ayudaría a asegurar suficientes micronutrientes diariamente, lo cual es particularmente importante para las adolescentes.

«Es muy importante no esperar hasta el embarazo para hacer algunas intervenciones; es mucho mejor para la población si podemos asegurar una nutrición adecuada antes de esa fecha», agregó. (https://mundoagropecuario.com/)

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