La gripe aviar está mutando de manera misteriosa en China

La semana pasada, el gobierno de Hong Kong anunció que una mujer de 68 años de edad, en la provincia de Jiangsu, en el este de China, había sido hospitalizada en enero con graves síntomas respiratorios. Este resultó ser el primer caso registrado en el que un virus de gripe H7N4 infecta a humanos.

Aunque, de acuerdo a New Scientist, la mujer se recuperó después de un mes en el hospital y esta cepa en particular no parece ser amenazante, el caso ha levantado las alarmas porque pone de manifiesto la impredictibilidad de la evolución viral. Ya en el 2013, un tipo diferente de gripe aviar, el H7N9, surgió por primera vez en China, y desde entonces ha infectado a más de 1.500 personas, causando 316 muertes.

Desde esa fecha, el H7N9 se ha vuelto omnipresente en las aves de corral chinas, aunque no se transmite fácilmente de persona a persona. El escenario de pesadilla es que este virus pueda hibridarse con un tipo de influenza más agresiva y termine infectando personas causando una pandemia. Dicha hibridación puede ocurrir cuando un ave tiene dos o más tipos de gripe, y al parecer una cuarta parte de las aves de corral en los mercados chinos lo tienen.

Los virus de la gripe son nombrados en base a dos proteínas particulares que llevan en su superficie: H (hemaglutinina) y N (neuraminidasa). Tienen una variedad de formas y es posible que la última cepa encontrada en enero, haya provenido de la cepa H7N9 hibridada con otra.

Pero Wenqing Zhang de la Organización Mundial de la Salud dice que la secuenciación del gen muestra que el virus H7 está más relacionado, no con el H7N9, sino con virus encontrados en aves en Corea del Sur hace un año, que nunca antes se había sabido que infectaran a las personas. La proteína de superficie que se une a las células funciona mejor en aves que en humanos, por lo tanto, a menos que comience a adaptarse a los mamíferos, el H7N4 no debería extenderse más.

La mujer infectada había estado expuesta a aves de corral vivas antes de enfermarse, por lo que probablemente se haya contagiado de las aves o del mercado donde las compró. Nadie a su alrededor desarrolló ningún síntoma. Pero esto sigue siendo una advertencia. “Este caso nos recuerda que la actividad del virus en reservorios animales es muy dinámica, y no deberíamos centrarnos solo en un subtipo”, dice Zhang.

Sin embargo, esto es demasiado complicado y no estamos intentado detectar las cepas potencialmente amenazantes cuando están en los animales sino cuando ya han infectado a un humano. Mientras que algunas aves son sometidas a pruebas de cepas de gripe, otros animales apenas sí son monitoreados. “El muestreo de aves silvestres y aves de corral nos muestra solo una pequeña parte de la punta del iceberg”, dice Ab Osterhaus, del Centro de Investigación de Infecciones Emergentes y Zoonosis en Hannover, Alemania. No existe un monitoreo publicado de la gripe en los cerdos, que también puede producir virus de la gripe híbridos, como la gripe porcina pandémica de 2009.

“La solución al problema de la gripe será conocer la evolución del virus lo suficientemente bien como para poder hacer contramedidas humanas antes de que el virus se propague en los humanos, no después, como ahora”, dice Zhang. Dichas contramedidas incluirían vacunas, si podemos detectar nuevos virus de manera temprana y hacer que las vacunas sean lo suficientemente rápidas. Sin embargo, eso requerirá nueva tecnología, dice Zhang.

Mientras tanto, H7N9 sigue siendo una preocupación. El año pasado adquirió una mutación que permite que se propague más agresivamente en las aves de corral. En octubre pasado, China lanzó una campaña nacional de vacunación avícola, y esto puede reducir la exposición humana al virus. Pero la gripe se puede propagar silenciosamente en las aves de corral vacunadas, por lo que la vacunación también podría brindarle nuevas oportunidades para evolucionar. De manera preocupante, dos estudios del año pasado descubrieron que las mutaciones H7N9 permitieron una diseminación limitada entre los mamíferos.

Aunque hay grandes esfuerzos por crear una vacuna universal contra la gripe, el virus parece ser demasiado rápido. Esta temporada de gripe ha sido una de las más fuertes en el invierno boreal, y ya el director de la OMS ha advertido que estamos bajo riesgo inminente de una pandemia global. (MundoAgropecuario)

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