De la biomedicina a la polinización por zumbido: por qué necesitamos un plan ‘abeja’

Como polinizadores, las abejas son responsables de la floración de muchas de nuestras plantas y de muchas de las frutas y verduras en nuestra dieta.

Y, por supuesto, es gracias a ellos que tenemos miel.

¿Pero hemos subestimado a la humilde abeja? Los investigadores informan que algunas mieles australianas actúan como un potente agente antimicrobiano, con sorprendentes propiedades curativas.

¿Un nuevo uso de la miel cambiará el futuro de la abeja?

El uso de la miel como medicamento se remonta a más de 2000 a. C. Una tableta sumeria menciona la miel como una droga y ungüento. Alrededor del 322 a. C., Aristóteles describe la miel como » ungüento para el dolor de ojos y heridas «.

Las abejas melíferas en Nueva Gales del Sur y Queensland están ocupadas recolectando el polen que crea la miel de manuka, conocida en Nueva Zelanda por sus propiedades curativas.

Según un informe reciente, la miel de manuka australiana también tiene propiedades antibacterianas duraderas. Incluso es efectivo contra las llamadas superbacterias, como el estafilococo dorado.

El estudio, dirigido por la profesora Liz Harry de la Universidad de Tecnología de Sydney (UTS), estudió más de 80 muestras, principalmente de la región de North Rivers de NSW.

«Estamos estudiando específicamente la miel de manuka porque es una miel antimicrobiana particularmente potente», dice Daniel Bouzo, Ph.D. candidato en UTS trabajando junto al profesor Harry.

Descubrieron que la mayoría de la miel estudiada contenía niveles muy altos de un compuesto llamado metilglioxal (MGO). Este químico es bien conocido por sus fuertes propiedades antibacterianas, sin embargo, Daniel dice que no se trata solo de este químico.

«MGO es ampliamente considerado como el factor que impulsa la actividad antimicrobiana de la miel de manuka, pero nuestros datos sugieren que no es el caso para todas las bacterias».

Algunas bacterias, como las que infectan una herida, pueden volverse tolerantes a la MGO, explica.

Sin embargo, esto no sucede con la miel de manuka, las bacterias simplemente no desarrollan resistencia a ella.

«Nuestros datos sugieren que la miel de manuka actúa de múltiples maneras para matar las bacterias, a diferencia de los antibióticos que se dirigen a un proceso específico en la célula. Creemos que es por eso que no hay resistencia a sus efectos destructores», dice Daniel.

El néctar recolectado del árbol de jarrah de WA ayuda a las abejas a preparar una poderosa miel. Esta miel oscura y ámbar es un manjar, también está equipada con una alta actividad antimicrobiana.

Pero donde las propiedades antimicrobianas de manuka se deben principalmente a la MGO, las ventajas de jarrah provienen de los altos niveles de peróxido de hidrógeno.

ChemCentre de WA está liderando múltiples proyectos para comprender qué compuestos bioactivos están presentes en la miel de WA, específicamente la química de la jarrah, el marri, la corteza en polvo y el yate de superficie plana. Su objetivo es diseñar un proceso de certificación que los productores de miel puedan usar que otorgue un valor científico a estos productos WA únicos.

Si bien estos resultados sorprendentes ofrecen posibilidades prometedoras para el cuidado de la salud, hay un lado oscuro y se relaciona con el futuro de nuestras abejas.

Hay más de 2000 especies de abejas nativas en Australia, con alrededor de 800 especies en WA. Son importantes polinizadores de plantas y cultivos nativos. Algunas especies de plantas dependen exclusivamente de estas abejas para la polinización.

Pero se enfrentan a una seria competencia de las abejas melíferas europeas.

«Las abejas melíferas, que no han evolucionado conjuntamente con la flora australiana, a menudo son polinizadores inferiores en comparación con las abejas nativas para nuestras flores silvestres nativas», dice Kit Prendergast, Ph.D. estudiante en la Universidad Curtin y Forrest Scholar.

«A medida que las abejas se están volviendo cada vez más comunes, compiten con las abejas nativas por las mismas plantas con flores».

Y en algunos casos, las abejas melíferas ni siquiera están a la altura. Algunas flores silvestres nativas dependen de las abejas nativas para usar la polinización de zumbido «. Esta es una forma única de extraer el polen agitando las flores con cierta frecuencia.

Es una forma más eficiente de polinizar las especies nativas, y las abejas melíferas simplemente no pueden hacer esto.

Nuestras abejas nativas no solo se enfrentan a una pequeña guerra territorial con las abejas melíferas, sino que también enfrentan otros desafíos.

Una gran amenaza es el cambio climático. El aumento de las temperaturas está cambiando el momento de la floración. Los fenómenos meteorológicos extremos, como la sequía, también están aumentando.

Kit dice que otro problema que afecta a nuestras abejas nativas tiene que ver con nuestra predilección por reemplazar las plantas nativas con especies exóticas. Las abejas nativas simplemente no están interesadas en especies exóticas. Como tratar de alimentar a los niños con las coles de Bruselas, las abejas nativas simplemente no se alimentan de ellas, dejándolas sin polen y néctar.

Pero el principal problema que enfrentan las abejas nativas es la pérdida de vegetación nativa. Kit dice que esto es impulsado por la expansión agrícola y la urbanización.

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