Millones de agricultores chinos cosechan los beneficios de un gran experimento de cultivo

Un proyecto histórico para hacer que la agricultura sea más sostenible en China ha reducido significativamente el uso de fertilizantes al tiempo que ha aumentado el rendimiento de los cultivos en millones de pequeñas granjas en todo el país, informan los investigadores en Nature 1.

Como parte de un estudio de una década de duración, los científicos analizaron grandes cantidades de datos agrícolas para desarrollar mejores prácticas, que luego pasaron a los pequeños agricultores. A través de una campaña nacional, aproximadamente 20,9 millones de agricultores adoptaron las recomendaciones, lo que aumentó la productividad y redujo los impactos ambientales. Como resultado de la intervención, los agricultores se encontraban mejor con US $ 12.200 millones.

La escala del proyecto ha asombrado a los científicos internacionales. Dado que se espera que la demanda mundial de alimentos se duplique entre 2005 y 2050, esperan que las lecciones del estudio puedan aplicarse a otros países. “Este es un proyecto asombroso de una escala muy superior a cualquier cosa con la que estoy familiarizado”, dice Leslie Firbank, que estudia la intensificación sostenible de la agricultura en la Universidad de Leeds, Reino Unido.

Charles Godfray, un biólogo de población de la Universidad de Oxford, Reino Unido, dice que, en los últimos 30 años, China ha logrado un milagro agrícola al producir suficientes alimentos para alimentar a la gran mayoría de sus 1.400 millones de personas. Pero esta hazaña ha tenido un costo tremendo para el medio ambiente, dice. Los fertilizantes, como el nitrógeno, han aumentado la producción agrícola pero también han acidificado el suelo, el agua contaminada y han contribuido al calentamiento global. Godfray dice que el último estudio demuestra que es posible reducir el uso de fertilizantes a la vez que aumenta el rendimiento económico a gran escala.

Los agricultores chinos usan alrededor de 305 kilogramos de nitrógeno por hectárea al año, que es más de cuatro veces el promedio mundial. El líder del proyecto, Cui Zhenling, de la Universidad Agrícola de China en Beijing y sus colaboradores asumieron el desafío de reducir ese uso sin disminuir los rendimientos de los agricultores.

De 2005 a 2015, el equipo del proyecto realizó 13.123 estudios de campo en granjas de maíz (maíz), arroz y trigo en todo el país, desde el sur subtropical hasta el helado norte. Los investigadores probaron cómo variaban los rendimientos con diferentes variedades de cultivos, tiempos de siembra, densidades de siembra, fertilizantes y uso del agua. También midieron la luz solar y el efecto del clima en la producción agrícola.

Con los datos de los ensayos de campo, Cui y sus colegas desarrollaron un asesoramiento basado en la evidencia que se les dio a los agricultores sobre la base de sus condiciones locales. Por ejemplo, el equipo recomendó que los productores de arroz en el noreste de China reduzcan su uso general de nitrógeno en un 20% en promedio, mientras que aumentan el nitrógeno aplicado al final de la temporada de crecimiento y plantan las semillas más cerca entre sí.

Casi 21 millones de agricultores adoptaron las recomendaciones del grupo entre 2006 y 2015. En ese período, la producción de cultivos para cada grano aumentó en un promedio de alrededor del 11%. Los colaboradores del estudio también registraron una sorprendente caída en el uso de fertilizantes, alrededor del 15% por cultivo, lo que permitió ahorrar 1,2 millones de toneladas de nitrógeno. “La demostración de que reducir los insumos puede impulsar el rendimiento agrícola, ambiental y económico a gran escala es muy importante”, dice Godfray.

Una combinación de programas y talleres de acercamiento -alrededor de 14,000 en 10 años- ayudó a convencer a los agricultores de adoptar las recomendaciones. “Los [agricultores] se mostraron escépticos, pero ganamos su confianza, y luego dependieron de nosotros; esa fue nuestra mayor recompensa”, dice Cui. El proyecto, que también proporcionó demostraciones en el sitio y semillas y fertilizantes de alta calidad en algunos sitios, costó alrededor de $ 54 millones.

Para inscribir y educar a los agricultores, más de 1,000 investigadores en toda China trabajaron con 65,000 burócratas y técnicos en agencias agrícolas provinciales o del condado y con 140,000 representantes de negocios agrícolas. El éxito del proyecto destaca la importancia de las vastas redes sociales, dice Jules Pretty, que investiga el medioambiente y la sociedad en la Universidad de Essex en Colchester, Reino Unido.

David Tilman, un ecologista de la Universidad de Minnesota en St Paul, dice que el estudio es un raro ejemplo de conocimiento científico que se implementa correctamente en la agricultura. “La mayor barrera para la agricultura sostenible es lograr que los agricultores adopten prácticas más eficientes”, dice, y agrega que el proyecto ofrece un camino a seguir para otras naciones.

Pero algunos investigadores piensan que las lecciones del proyecto pueden ser difíciles de traducir a otras regiones. Los mejores rendimientos de China se obtuvieron al reducir el uso excesivo de fertilizantes, pero muchos agricultores en países de ingresos bajos y medianos no tienen acceso a suficientes fertilizantes, dice Godfray. Él dice que el gobierno central controlado de China es excepcionalmente capaz de implementar políticas en todo el país, lo que no es el caso en otras regiones. “Claramente tendría beneficios en el África subsahariana, pero se necesita un enfoque que cruce las fronteras, las organizaciones y los financiadores”, dice Firbank.

Estos desafíos no deben impedir que otros países prueben un experimento similar, dice Tilman, pero mejorar la productividad de la granja no es suficiente. “El estudio de China demuestra que las naciones no tienen que contaminar lagos, ríos y el océano para alimentarse”, dice. “Un gran desafío restante al que se enfrentan todas las naciones es adoptar dietas más saludables y bajas en carnes que eviten las enfermedades y preservan el medioambiente”.

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