En India, el intercambio de cultivos podría ahorrar agua y mejorar la nutrición

India necesitará alimentar aproximadamente a 394 millones de personas más para 2050, y eso será un desafío significativo. Las deficiencias de nutrientes ya están muy extendidas en la India en la actualidad (el 30 por ciento o más son anémicas) y muchas regiones padecen estrés hídrico crónico. Para empeorar las cosas, la evidencia sugiere que los monzones están entregando menos lluvia de lo que solían hacerlo. Pero un estudio publicado hoy en Science Advances comparte una perspectiva más brillante: reemplazar el arroz con cultivos menos sedientos podría reducir drásticamente la demanda de agua en la India, al tiempo que mejora la nutrición.

A partir de la década de 1960, un auge en la producción de arroz y trigo ayudó a reducir el hambre en toda la India. Desafortunadamente, esta Revolución Verde también afectó el medio ambiente, aumentando las demandas sobre el suministro de agua, las emisiones de gases de efecto invernadero y la contaminación de los fertilizantes.

“Si seguimos la ruta del arroz y el trigo, con el uso insostenible de recursos y la creciente variabilidad climática, no está claro cuánto tiempo podríamos mantener esa práctica”, dice Kyle Davis, miembro del Instituto de la Tierra de la Universidad de Columbia y autor principal del nuevo estudio. “Es por eso que estamos pensando en formas de alinear mejor la seguridad alimentaria y los objetivos ambientales”.

El estudio aborda dos objetivos clave del gobierno indio: reducir la desnutrición y mejorar la nutrición, y promover el uso sostenible del agua.

Davis y sus colegas estudiaron seis granos principales cultivados actualmente en la India: arroz, trigo, maíz, sorgo y mijo perla y mijo. Para cada cultivo, compararon el rendimiento, el uso del agua y los valores nutricionales, como calorías, proteínas, hierro y zinc.

Descubrieron que el arroz es el cereal menos eficiente en agua cuando se trata de producir nutrientes, y que el trigo ha sido el principal impulsor para aumentar las tensiones de riego.

Los beneficios potenciales de reemplazar el arroz con cultivos alternativos varían ampliamente entre las diferentes regiones, dependiendo de cuánto pueden depender los cultivos de la lluvia en lugar del riego. Pero en general, los investigadores descubrieron que reemplazar el arroz con maíz, mijo, mijo perla o sorgo podría reducir la demanda de agua de riego en un 33 por ciento, al tiempo que mejora la producción de hierro en un 27 por ciento y el zinc en un 13 por ciento.

En algunos casos, esas mejoras se produjeron con una ligera reducción en la cantidad de calorías producidas, porque el arroz se ha criado para tener mayores rendimientos por unidad de tierra. Entonces, en algunas regiones hay una compensación entre el agua y la eficiencia del uso de la tierra, pero Davis piensa que con más atención de parte de los científicos, los cultivos alternativos también podrían desarrollar mayores rendimientos. Por ahora, el reemplazo de arroz no es una solución única para todos, sino algo que debería evaluarse caso por caso para cada distrito, dijo.

Si bien los resultados son prometedores, los autores no llegan a hacer recomendaciones de políticas, aún. En primer lugar, dice Davis, les gustaría agregar otras variables al análisis, incluidas las emisiones de gases de efecto invernadero, la sensibilidad climática y la cantidad de trabajo y dinero que se necesita para cultivar cada cultivo.

Además, el equipo quiere estudiar las preferencias alimentarias de la India, para ver si las personas estarían dispuestas a incorporar más de estos cereales alternativos en sus dietas. Davis tiene esperanza; “Hay lugares en la India donde estos cultivos continúan siendo consumidos en grandes cantidades”, dice, “y había incluso más de una generación o dos atrás, por lo que todavía está dentro de la memoria cultural”.

El Sistema de Distribución Pública (PDS) estatal de India podría ser un aliado para influir en las preferencias de los consumidores. PDS actualmente subsidia el arroz y el trigo para apoyar a los pequeños agricultores y los hogares de bajos ingresos. Esos subsidios han dado incentivos a los agricultores y consumidores para plantar y comprar esos cultivos, pero las políticas futuras podrían ayudar a fomentar el uso de cereales más nutritivos y ahorradores de agua como el mijo y el sorgo.

El ímpetu está creciendo en apoyo de los granos alternativos. Algunos estados de la India ya han iniciado programas piloto para cultivar más de estos cultivos, y el gobierno de la India llama a 2018 el ‘Año de los Millets’.

“Si el gobierno logra que la gente se interese más en comer mijo, la producción responderá orgánicamente a eso”, dice Davis. “Si tienes más demanda, la gente pagará un mejor precio por ella, y los agricultores estarán más dispuestos a plantarla”. (phys.org)

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